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L’elicottero AW 101 sperimenta il rifornimento in volo
AW 101 Helicopter Demonstrates Aerial Refuelling
Prove di rifornimento in volo tra un elicottero AgustaWesland Merlin Mk3 della RAF ed una cisterna volante Lockheed Martin C-130J dell’Aeronautica Militare Italiana (46-41). (AgustaWestland)
Aerial refuelling tests between an AgustaWestland Merlin Mk3 helicopter of the RAF and an Italian Air Force Lockheed Martin C-130J tanker (46-41). (AgustaWestland)
L’HH-71 Team, formato da AgustaWestland e Lockheed Martin, ha condotto con successo le prove di rifornimento in volo tra un elicottero Merlin Mk3, la versione dell’AW 101 (ex EH 101) per la RAF, ed una cisterna volante Lockheed Martin C-130J dell’Aeronautica Militare Italiana, dimostrando, una volta di più, le doti della macchina in funzione del requisito Combat Search and Rescue (CSAR-X) dell’U.S. Air Force.
Il trasferimento di carburante è avvenuto il 13 febbraio scorso, senza problemi, nel cielo dell’Inghilterra meridionale, segnando anche il primo rifornimento in volo effettuato da un elicottero britannico. I piloti sperimentali della RAF hanno inserito la sonda dell’AW 101 in entrambi i ricettacoli alari del tanker. L’esecuzione del trasferimento di carburante - al primo tentativo - ha reso ancora più significativa la dimostrazione. I voli si sono svolti a 4.000 piedi di altezza (1.200 metri), ad una velocità di 127 nodi (235 km/h). Tutti gli obiettivi della prova sono stati coronati dal successo, con vari trasferimenti di carburante e con il Merlin Mk3 che ha raggiunto un peso di 15.600 kg.
“Per valorizzare l’aspetto di “basso rischio” della nostra offerta all’Air Force, abbiamo completato le prove di rifornimento in volo ancora prima dell’assegnazione del contratto," da detto Dan Spoor, responsabile Lockheed Martin per il programma CSAR-X. “Con l’acquisizione della capacità di rifornimento in volo, l’AW 101 posside ora tutti i requisiti critici richiesti per le missioni del futuro CSAR-X. L’elicottero supera addirittura il livello tecnico indicato dalla Request for Proposal del CSAR-X.” Tutti i Merlin Mk3 della RAF hanno la capacità “air refuelling” e queste ultime prove hanno concluso l’iter per il rilascio dell’ “Operational Release” agli esemplari in servizio, forniti di pale del rotore avanzate tipo BERP III e BERP IV.
"L’efficiente tecnologia NDI utilizzata dall’impianto di aerorifornimento dell’HH-71, combinata con l’eccellente visibilità, la discreta distanza tra sonda e rotore, la maneggevolezza e la grande potenza dei propulsori rendono l’elicottero AgustaWestland il più rispondente alla specifica CSAR-X,” ha dichiarato Stephen C. Moss, capo azienda di AgustaWestland North America. “Il fatto che i test si sono svolti utilizzando sia rotori avanzati BERP III che BERP IV, rende ancora più esaurienti le prove di rifornimento in volo.” Questo ciclo sperimentale si è svolto in collaborazione tra l’HH-71 Team, il Ministero della Difesa Britannico, l’Aircraft Test & Evaluation Centre (QinetiQ Boscombe Down), l’AMI (in particolare il Reparto Sperimentale di Pratica di Mare) e la NATO Maintenance and Supply Agency.

(Da un comunicato stampa AgustaWestland, Cascina Costa, Varese – 25 febbraio 2008)

The AgustaWestland and Lockheed Martin HH-71 Team successfully conducted aerial refuelling tests between a Merlin Mk3 helicopter, the RAF version of the AW 101 (former EH 101) and an Italian Air Force Lockheed Martin C-130J tanker, further demonstrating the aircraft’s superior capabilities and low-risk approach for the U.S. Air Force’s Combat Search and Rescue (CSAR-X) requirement.
The successful fuel transfer occurred over the South of England on February 13, marking the first time a British helicopter demonstrated air-to-air refuelling capability. The AW 101 and RAF test pilots plugged the helicopter’s refuelling probe to each of the tanker’s two wing station drogues. The fact that the fuel transfer occurred on the first attempts makes the demonstration even more impressive. The sorties were flown at 4,000 ft altitude, with both aircraft travelling at 127 knots. All trial objectives were completed with multiple in-flight refuelling events successfully achieved up to the maximum Merlin Mk3 flying weight of 34,400lb.
“To support our win strategy of providing the Air Force the lowest risk offer, we completed the aerial refuelling tests prior to contract award" said Dan Spoor, Lockheed Martin’s CSAR-X vice president. “With this proven aerial refuelling capability, the aircraft has demonstrated all critical capabilities required for the CSAR mission. The aircraft exceeds the technical readiness level required by the CSAR-X RFP (Request for Proposal).” All Merlin Mk3 helicopters have air refuelling capability and this trial is the latest step in providing an Operational Release for in-service Merlin Mk3 helicopters fitted with the advanced design BERP III and BERP IV rotor blades.
"The robust NDI air refuelling technology employed on the HH-71 combined with its excellent cockpit visibility, significant probe to blade clearance, precise handling qualities and high power margins result in the most capable, low risk aerial refuelling helicopter for the CSAR-X mission,” said Stephen C. Moss, chief executive officer of AgustaWestland North America. “The fact that the sorties were flown with both the BERP III and the BERP IV advanced rotor systems, makes the successful trials all the more significant.” The tests were performed through the collaboration of the HH-71 Team, Britain’s Ministry of Defence, the Aircraft Test & Evaluation Centre (QinetiQ Boscombe Down), the Italian Air Force, the Department of Experimental Flight Pratica di Mare (Rome), and the NATO Maintenance and Supply Agency.

(From a press release by AgustaWestland, Cascina Costa, Italy – February 25, 2008)